La leyenda de la tapa de alcantarilla ¿el objeto más rápido lanzado por el hombre?

07 Dic 2019
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Tapa de alcantarilla.


Circula una leyenda en internet que dice que el objeto más rápido lanzado por el hombre fue una tapa de acero que se colocó en una de las pruebas Pascal en 1957, dos meses antes que los rusos pusieran el primer satélite en órbita.

Esta es la historia de la tapa de alacantarilla voladora:

El 26 de julio de 1957, una prueba nuclear subterránea llamada "Pascal A", parte de la operación "PlumbBob" que incluía 25 explosiones subterráneas, fue detonada en el sitio de prueba de Nevada.

La prueba fue observada por Robert Brownlee, un astrofísico que diseñó la prueba nuclear y que involuntariamente después daría pie a la leyenda de la tapa de acero que aún hoy se aleja del Sistema Solar.

La prueba consistió en detonar una carga nuclear en el fondo de un orificio de unos 150 metros de profundidad en el desierto de Nevada forrado parcialmente con acero y coronado por una tapa de acero de 4 pulgadas (10 cm) de grosor que pesaba alrededor de 900 kilogramos.

Fue una prueba para determinar si podrían reducir las consecuencias nucleares y cómo era más conveniente evitar el ascenso de radiación a la superficie. Cuando se detonó la prueba, no se encontró la tapa.

El Doctor Brownlee pensó que eventualmente volvería a caer en la Tierra pero no fue así, por lo que ideó una segunda prueba, "Pascal B", para averiguar qué tan rápido viajaba la tapa al salir del suelo. A esa segunda prueba se colocó una cámara de alta velocidad que enfocaba a distancia la prueba.

Cuando se produjo la explosión la tapa apareció en tan solo un cuadro de los registrados por la cámara. Con ese dato, y otros más del dispositivo nuclear, Brownlee calculó la velocidad con la que la tapa fue eyectada por la explosión nuclear del fondo del pozo. Eran 125,000 millas por hora (unos 200,000 kilómetros por hora) con lo cual Brownlee comentó, en una conversación informal, al físico William Ogle que según sus cálculos (que no contemplaban la atmósfera) la tapa había salido disparada de la Tierra a seis veces la velocidad de escape.

La velocidad de escape es la velocidad que necesita un móvil para abandonar la acción gravitatoria de un planeta o de otro astro. En el caso de la Tierra la velocidad de escape es de unos 40.000 kilómetros por hora. (Huelga advertir que según estos números son 5 y no 6 veces la velocidad de escape, pero la cita textual de Brownlee dice 6.) 

La leyenda dice que el 27 de agosto de 1957, la tapa de "tapa de alcantarilla" salió volando con la fuerza de la explosión nuclear. No entró en órbita, iba demasiado rápido. Esa tapa dejó la Tierra y todavía está yendo a alguna parte.

Pero aparentemente Brownlee no hizo los cálculos necesarios, suficientes y correctos.

Al respecto, algunos científicos e ingenieros, uno de ellos el usuario de Reddit u / KidzBopVEVO hizo estos cálculos, donde en conclusión refiere que hubo dos posibilidades de trayectoria, la primera es la tapa subiendo horizontal y la segunda perpendicular.

En ambos casos la cantidad de calor producida por el rozamiento con la atmósfera supera en 24 veces el punto de fusión del acero para el caso de vuelo horizontal y 5 veces para el caso perpendicular.

Es decir, la tapa de desintegra antes de llegar a la altitud de la estratósfera superior.

Y esto no debería sorprendernos porque en 2013, el famoso Meteorito de Cheliábinsk que se desintegró sobre Rusia fue solo un tercio de la velocidad que tenía la tapa de alcantarilla y 13.900 veces el peso de ésta, y ni siquiera eso fue capaz de soportar la atmósfera.

Es así que el objeto más rápido hecho por el hombre de un tamaño apreciable (es decir, visible a simple vista y que no sean partículas subatómicas en un acelerador) no es, a diferencia de lo que la gente dice, una tapa de alcantarilla.

El récord de velocidad lo tiene la sonda Juno de la NASA, con 265.000 kilómetros por hora, y antes lo tuvo la sonda espacial HELIOS 2, seguida muy de cerca por su contraparte, HELIOS 1. Estas son sondas que se enviaron para estudiar el sol, y parte de su misión consiste en hacer pases relativamente bajos al Sol con velocidades ingentes dadas por la atroz fuerza gravitatoria del Sol y la proximidad del afelio de su órbita. 

En fin, la historia de la tapa no constituye un récord de velocidad ni un casual logro norteamericano pre-Sputnik; pero la historia acaso sirva por lo menos para recordar el Proyecto Manhattan, o las sondas espaciales Helios que estudiaron el Sol, cada vez que veamos esas otras tapas de alcantarillas -si es que afortunadamente están- en las inexorables bocacalles de la ciudad.

Más información: 

http://nuclearweaponarchive.org/Usa/Tests/Brownlee.html

https://www.businessinsider.com/fastest-object-robert-brownlee-2016-2

https://www.reddit.com/r/theydidthemath/comments/7qh5gc/self_no_that_nuclear_manhole_cover_didnt_make_it/

https://en.wikipedia.org/wiki/Operation_Plumbbob

http://nuclearweaponarchive.org/Usa/Tests/Plumbob.html#PascalA

@Cesario

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Escritor, periodista, crítico literario, humano.