Hallan el fósil más antiguo de un animal terrestre

Se trata de un artrópodo, parecido a los actuales milpiés. Vivió hace unos 425 millones de año, junto a un lago escocés.

03 Jun 2020

Sabemos que la vida se inició en el agua. No eran aguas de mares ni de océanos, como los de ahora hoy; era algo que se conoce como “la sopa primigenia”, y en ella aparecieron los primeros seres vivos, en forma de células únicas, hace unos 3.500 millones de años.

Los seres más, complejos, multicelulares, aparecieron hace 2.100 millones de años, pero hace “sólo” 540 millones se produjo en la sopera una explosión de biodiversidad. Sin embargo, tomó unos 90 millones de años más que la vida emergiera de la sopera y colonizara tierra firme, de la mano de las plantas... Faltaban todavía “unos añitos”, para los primeros animales terrestres.

El hallazgo

Un equipo de investigadores de la Universidad de Texas y de la Universidad de Massachusett, conducido por el paleontólogo Michael Brookfield, publicó hace unos días en la revista Historical Biology su hallazgo del hasta ahora más antiguo fósil terrestre. Se trata de una criatura parecida a un milpiés descubierta en Escocia, un humilde pionero de la vida terrestre hace 425 millones de años, que ayudó a allanar el camino para las multitudes que eventualmente habitarían luego las partes secas de la Tierra.

HÁBITAT. En un lago de la isla Kerrera, Escocia, se encontró el fósil.

Se llama Kampecaris obanensis y se trata de un fósil del período silúrico (uno de los correspondientes a la era paleozoica), cuando el nivel de los océanos era elevado y estaban poblados por tiburones espinosos y los peces cartilaginosos, y las plantas terrestres se encontraban restringidas a ambientes palustres, es decir de transición entre continentales y marinos.

El más antiguo

Este “nuevo” animalito es un artrópodo, grupo muy amplio del que actualmente forman parte insectos, arañas, ciempiés, milpiés y crustáceos, como cangrejos y camarones.

Fue hallado junto a un lago en la isla de Kerrera, en las Hébridas Interiores escocesas, y probablemente comía plantas en descomposición. Los fósiles de la planta con tallo más antigua conocida, llamada Cooksonia, se encontraron en la misma región del lago antiguo que Kampecaris.

El fósil hallado tiene unos 2,5 centímetros de largo y el cuerpo segmentado. Los estudios revelan que se parecía a los milpiés modernos, pero que era miembro de un grupo extinto y no relacionado ancestralmente con los milpiés vivos en la actualidad. Sus patas no se conservaron en el fósil.

Poblar la tierra

Si bien Kampecaris es el primer animal terrestre conocido de un fósil, se cree que los gusanos del suelo lo precedieron, apareciendo unos 25 millones de años antes (hace 450 millones). Y los primeros vertebrados terrestres fueron los anfibios (capaces de respirar dentro y fuera del agua), que evolucionaron a partir de peces con aletas musculosas que habitaban en aguas poco profundas. Aparecieron hace unos 375 millones de años, y son los ancestros de los reptiles. Faltaba un montón todavía para los primeros mamíferos...

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